イングランド プレミアリーグ

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プレミアリーグの見どころ!

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昨シーズン終了時の完成度と今夏の補強を踏まえると、トッテナムが優勝候補筆頭だ。ボール奪取能力に優れたワニャマをサウサンプトンから獲得し、堅固な守備網はさらに引き締まった。攻撃面もアヤックスからヤンセンを獲得。ケインの負担は多少なりとも軽減されるに違いない。EURO16で左足首を負傷したセンターバックのベルトンゲンは開幕に間に合わないが、彼が欠場した際は昨シーズンもビマーが見事にカバーしている。GKヨリス、CBアルデルベイレルト、攻撃をデザインするアリも健在だ。英国ブックメーカーの予想オッズは6位・11倍(8月2日現在)と低いものの、攻守ともに隙はない。

唯一の気がかりはチャンピオンズリーグとの兼ね合いだ。他リーグと異なり、プレミアリーグは上位6~7チームの実力差が拮抗している。国内リーグは主力を温存し、チャンピオンズリーグに備えるようなことはできない。当然、主力は疲弊する。こうしたリスクはアーセナル、マンチェスターCにも付きまとい、前者は絶望的な人材不足に陥ったセンターバック不足、後者はグアルディオラ新監督の高度な要求という、難しい問題も抱えている。もちろん、この両チームがプレミアリーグ一本に絞れば、優勝候補の一~二番手かもしれないが、チャンピオンズリーグは無視できないステージだ。

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したがって16/17シーズンのプレミアリーグは、チャンピオンズリーグとは無縁のチームが主役を演じる公算が大きい。リバプールとチェルシーはヨーロッパのコンペティションに出場する資格がない。「ヨーロッパリーグ出場は失敗の証」。マンチェスターUのモウリーニョ監督はつねづねこう言ってきた。すでに彼らはターゲットを絞っている。主力はプレミアリーグのためにコンディションを調整し、準レギュラークラスはその他の大会が主戦場だ。このシチュエーションは、リバプールとチェルシー、マンチェスターUにとって大きなアドバンテージといえるだろう。

ただし、チェルシーとのマンチェスターUはともに新監督であるため、戦略・戦術が浸透するまでにそれなりの時間を要する。リバプールはクロップ体制シーズン目を迎え、攻守ともに意思疎通が明確になってきた。左サイドバックが人材不足で、新GKカリウスがトレーニングマッチで右手を骨折。10月初旬まで戦列を離れるのは痛いが、クロップの哲学が不安材料を払拭したとしても決して不思議ではない。彼の情熱は、人をその気にさせる。

文=粕谷秀樹

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ズラタン イブラヒモヴィッチ

「早くもロッカールームのボスといった風情だね」(アンデル エレーラ)。「チームにやってきて間もないのだけれど、もうフィットしている。何年も前からプレーしているような貫禄があるね」(デヘア)。イブラヒモビッチは、瞬く間に選手たちの心をつかんでしまった。頼れるリーダーの誕生だ。もちろん、ここ数年はルーニーがキャプテンとして率先垂範してきた。しかし、チームをまとめようとするあまり、彼らしい豪胆さが消えた。妙に円くなったイメージさえある。

イブラヒモビッチは変わらない。威厳にあふれ、異彩を放ち、思ったことを口にする。この夏も “レジェンド”カントナが「マンチェスターUのキングはオレひとり。イブラヒモビッチはせいぜいプリンス止まりだ」と語ると、即座にやり返した。「カントナがキングなら、オレは神になる」

この、強気を待っていた。カントナの系譜はキーン、ギャリー ネビル、リオ ファーディナンドと、ヒールを演じられるキャプテンが引き継いできた。ベイビーフェイス気取りのマンチェスターUなど魅力はない。“赤い悪魔”として恐れられ、嫌われるのが真の姿だ。いま、イブラヒモビッチがマンチェスターUをあるべき座標に戻そうとしている。

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イルカイ ギュンドアン

マンチェスターCは激変する。グアルディオラ新監督の着任はもちろん、ひとりの選手の加入によって、攻撃の幅が拡がるに違いない。中盤センターに起用される公算大のギュンドアンは高度なキープ力を有し、プレスをかけられても、密集地帯に追い込まれてもボールロストせず、しっかりキープしながら絶妙のパスを配することが可能だ。また、サイドチェンジのタイミングに優れ、タメを創るドリブル、読み・予測にも優れているため、攻撃のリズムがマンネリズムに陥るケースはほとんどない。

昨シーズンまでのマンチェスターCはつねにリズムが変わらず、相手にすれば守りやすい試合も多々あったが、ギュンドアンの加入で攻撃のバリエーションは豊富になり、試合のテンポもコントロールできる。アグエロ、デブライネといった主力も、心地よくプレーできるに違いない。

5月初旬、ドルトムント所属時に負った左膝蓋骨骨折の回復がやや遅れ、新シーズンの開幕には間に合いそうもない。戦列復帰は8月下旬が予定されている。しかし、ギュンドアンのセンスをもってすれば、新生マンチェスターCにも瞬く間にフィットするだろう。豪華な攻撃陣とのケミストリー(化学反応)が楽しみだ。

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エデン アザール

昨シーズンはしくじった。個人賞を総なめにした14/15シーズンの自信は慢心に姿を変え、コンディション不良で開幕を迎えている。しかし、「まぁ、そのうち上向くさ」とだれもが、もちろんアザール本人もタカをくくり、不遜な態度で試合に臨んでいた。代償はとてつもなく高くつき、アザールはわずか4得点。所属するチェルシーも、チャンピオンズリーグの出場権を4年ぶりに失った。

「天狗になっていた。弁解の余地もない」。アザールみずからが認めざるをえないほどの不振。彼の名声は、1年も持たずに地に堕ちた。ただし、多くの人間が失敗を糧に成功をつかむ。メッシもロナウドも、コテンパンに叩きのめされながら今日の地位を築いた。

幸い、今夏はからだの切れが戻り、プレシーズンマッチのパフォーマンスも上々だ。手厳しいコンテ新監督でさえ、「アザールは世界でもトップクラスのタレント。なにも心配していない」と、エースの復調を喜んだ。あの、ジダン(現マドリー監督)でさえ絶賛したポテンシャルが、わずか1シーズンの失敗でしおれるとは思えない。良薬は口に苦し──のたとえどおり、アザールは15/16シーズンの経験を、プラスに変換すればいいだけの話である。

文=粕谷秀樹

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8/29(月) プレミアリーグ ハイライト #3
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第2節
対戦カード/キックオフ日時/出演者 スカパー!
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